SpaceX社のDragon宇宙船が地球を2周して太平洋に着水


12月8日付SpaceDailyに「SpaceX社のドラゴン宇宙船が地球を2周して太平洋に着水」という記事がSpaceDailyに掲載されています。民間企業の宇宙船で最初の快挙です。
今回のドラゴン宇宙船は無人でしたが、その中にはバッチやSpaceX社の社員証と幾つかの記念品が積まれてたとのこと。以下概訳。

Dragon着水

アメリカのSpaceX社が水曜日に、カプセルを地球周回軌道の乗せた後に大気圏再突入させることに成功した。これは民間会社として初めてであり将来の宇宙旅行の実現に向けた大きな第一歩を記したと言えよう。
ドラゴン宇宙船はスペースシャトルが引退した後、宇宙飛行士と補給物資を宇宙に運ぶことが期待されており、フロリダのケープカナベラルからファルコン9ロケットの先端に取り付けられ、GMT15:34に打ち上げられた。
砲弾型のカプセルは10分後に地球周回軌道に入り、地球を2周した後に低軌道から大気圏に再突入し、GMT19:45に太平洋に着水した。
「SpaceXドラゴン宇宙船は無事に着水した。ミッション成功!」NASAはSpaceX社がドラゴンがメキシコの西側に着水したことを確認した後にツイッターに報告している。
GMT20:30に記者会見が予定されており、その時詳細が発表される予定。
今回の飛行は無人で行われたが、宇宙船は7人の乗員と、NASAが来年スペースシャトルを引退させた後に、国際宇宙ステーションに充分な補給物資を輸送できる荷物室を備えている。
人を乗せる代わりに「ドラゴンカプセルにはSpaceX社の数千のバッチと社員証、そして幾つかの記念品が積まれている。」とNASAは言う。
今回のミッションの目的は、ドラゴンカプセルの打ち上げとファルコン9ロケットからの分離、地球周回、通信と指令の受信、そして無事に帰還する能力を実証である。
次の課題はISSとのフライバイで、5日間のミッションが予定されておりドラゴンは宇宙ステーションに10キロまで近づく予定である。
その後、実際のISSへの補給と人員の輸送が予定されている。両ミッションともに2011年にスケジュールが組まれている。
だがSpaceX社は、打ち上げは計画通りに進んだが、全体としては70%の成功と認識しており、慎重な姿勢を崩していない。
例えば2つの機器の故障で打ち上げが延期されている。最初は月曜日にエンジンノズルに亀裂が発見され1日打ち上げが延期されている。その後、水曜日の打ち上げが一度直前になって中止されたがその理由は明らかにはされていない。
NASAは16億ドルで商業軌道輸送サービス(COTS)プログラムとして12機の宇宙船で少なくとも20tonの補給品を2016年までにISSに届ける契約を2008年12月にSpaceX社と交わしている。
NASAはまた19億ドルで2011年から8機のTaurusIIロケットを打ち上げる契約をOrbital Space社と交わしている。
オバマ大統領はスペースシャトルが来年退役し新しい世代の宇宙飛行船が開発するまでのギャップを民間会社が埋めてくれる事を期待している。
アメリカの3機おシャトル、ディスカバリー、アトランティス、エンデバーは2011年に最後のシャトルミッションを終えた後は博物館行きになるかもしれない。
オバマ大統領は5年間で60億ドル出して信頼性があり低コストのロケットと物資とアメリカの宇宙飛行士を国際宇宙ステーションに送る輸送船を開発する民間企業を援助する事を提案している。
スペースシャトルが引退し、民間宇宙船が開発されるまでは、アメリカはISSへの輸送をロシアのソユーズ宇宙船に頼ることになりそうだ。

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